印度發現世界上最大的洞穴魚

撰文:DOUGLAS MAIN
攝影:ROBBIE SHONE
 
印度發現世界上最大的洞穴魚
印度東北部梅加拉亞邦(Meghalaya)的烏姆·拉杜(Um Ladaw)洞穴,生物學家Daniel Harries捧著一條新發現的洞穴魚,這是目前世界上最大的洞穴魚。
攝影:ROBBIE SHONE
 
  目前,地球已知的地下魚類約有250種,它們生活在黑暗且食物匱乏的世界里,體型一般都很小,只有幾厘米長。
 
  但在印度東北部的一個地下洞穴里,研究人員發現了一種較大的洞穴魚,它的長度接近45厘米,體重是任何一種已知洞穴魚的10倍。
 
印度發現世界上最大的洞穴魚
當地人報告說,他們偶爾會在希姆佩洞穴(Chympe cave)看到這種新發現的洞穴魚,那里的地下水潭有瀑布流入。
攝影:ROBBIE SHONE
 
  2019年,當生物學家Daniel Harries第一次看到這條魚時,他很驚訝,也感到了困惑。
 
  “我看到這條魚的第一反應是,我需要一個更大的魚網。”
 
  最近在《洞穴和巖溶科學》雜志上描述的這種魚,可能仍然在進化之中,將成為一個獨立的新物種,科學家有望借此機會了解這一進化過程。
 
  新洞穴魚的發現引發了許多問題,比如這些魚是如何保持體型的,它們以什么為食,以及它們是如何適應洞穴生活的,這些洞穴極其廣闊和深邃,其中有許多尚未被探索過。和大多數穴居動物一樣,這種生物沒有眼睛,基本處于失明狀態,但它們有感知光線的能力。
 
印度發現世界上最大的洞穴魚
烏姆·拉杜(Um Ladaw)洞穴有三個垂直的巖壁,其中一個如圖,就像一個雕刻精美的巖石卷軸。在這里,英國洞穴探險家Nicky Bayley爬上了通往頂部的繩子。到了雨季,該洞穴會被水淹沒,屆時將無法通行。
攝影:ROBBIE SHONE
 
進入洞穴
 
  Harries所在的探險隊由專業洞穴探險家Thomas Arbenz領導,他在印度梅加拉亞邦的洞穴里發現了這種魚。該地區含有豐富的可溶性巖石和石灰巖,很容易被雨水所蝕刻,因而形成了許多洞穴。梅加拉亞邦也是地球上降水最多的地方之一。
 
  探險科考小組從一位探險者那里看到了這條魚的照片,猜測它是一個新物種。但當他們在地下90多米深的烏姆·拉杜(Um Ladaw)洞穴中見到這種魚時,還是感到不可思議。
 
  科考小組在洞穴的水潭里發現了許多大型生物。“我有一個小網子,就是那種可以在魚缸里捕捉熱帶魚的網子,我站在那里,向下看,”Harries說道。然后他意識到網子太小了,需要另想一種方法捕捉它們。最后,他把餅干放進了水下的袋子里,成功捕到了魚。
 
 
印度發現世界上最大的洞穴魚
烏姆·拉杜洞穴,英國洞穴探險者Nicky Bayley用大網撈起了一條洞穴魚,Harries(中)在一旁觀看。科考小組一開始并不知道這些洞穴魚有多大,也不知道他們的網子需要多大。
攝影:ROBBIE SHONE
 
  這些魚可能以被雨水沖刷到地下的植被為食,但我們當時并沒有發現,Harries說道,他是一名洞穴探險家,也是蘇格蘭愛丁堡赫瑞瓦特大學(Heriot-Watt University)的海洋生物學家。
 
  該洞穴的探索工作只能在冬季旱季進行;季風期間,整個地區都會被洪水淹沒,根本無法進入。
 
  它們的體型為何會變得如此之大,以及它們究竟以什么為食,仍然是一個謎,Harries說道。科考小組還沒有給它們稱重,因為很難把秤拿到洞穴里,但他估計得有近一公斤重。
 
  “那樣的環境里竟然孕育出了這么多大魚,這太令人驚訝了。”
 
 
印度發現世界上最大的洞穴魚
Harries握住并檢查了這條洞穴魚的鰭,這些鰭在解剖學上與生活在地表的黃鰭結魚 (Tor putitora)很相似,但洞穴魚缺少發達的眼睛和色素沉著。
攝影:ROBBIE SHONE

印度發現世界上最大的洞穴魚
研究人員從魚鰭上剪下一小塊進行DNA分析,然后將其放回了水中。
攝影:ROBBIE SHONE
 
  墨西哥國立自治大學(National Autonomous University of Mexico)的研究人員Patricia Ornelas對此表示贊同。“這很有趣……這個洞穴不僅能供養體型相當大的魚,而且這些魚的數量相當之多。”
 
  新的洞穴魚被發現之前 ,已知的兩種最長的地下魚類全都又長又窄,像絲帶一樣,它們分別是原產于墨西哥尤卡坦半島的陰曹蛇胸鱔(Ophisternon infernale)和原產自西澳大利亞的白蛇胸鱔(Ophisternon candidum)。這些瀕危的地下魚類比新發現的洞穴魚要纖細得多,后者“體型很大,重量可能比僅次于它們的洞穴魚至少大一個數量級,”研究人員寫道。
 
  目前,它們的生物學身份仍未確定。但科考小組正在與印度科學家Neelesh Dahanukar和Rajeev Raghavan合作,以對其基因進行測序,并確定它是否是一個新物種。2020年1月,在攝影師Robbie Shone的帶領下, Harries和同事們回訪了該洞穴,他們收集了幾條活魚,以及它們鰭上的微小碎片,帶回實驗室分析。
 
  “過去20年來,我一直在洞穴里拍攝野生動物,但從未見過這么大的魚,” Shone說道。“我很驚訝。”
 
仍在進化?
 
  新發現的洞穴魚肯定與生活在地表的黃鰭結魚 (Tor putitora)有某種密切聯系,Harries說道。
 
  兩種動物之間的可見區別是:洞穴魚缺乏色素,看上去呈白色、幾乎半透明的狀態;它們的眼睛發育不良,甚至不存在。
 
  這種洞穴生物也比黃鰭結魚小,后者最長可達2到3米,已經瀕臨滅絕。
 
  雖然它們的體型和結構看起來非常相似,但科學家們認為,洞穴魚與黃鰭結魚差異足夠大,因此有資格成為一個獨立的物種。
 
  墨西哥麗脂鯉(Astyanax mexicanus)也面臨著同樣的處境,這種洞穴魚與生活在地表的脂鯉非常相似,也是缺少眼睛和色素。有人提出,一些地表魚類在很久以前就被隔離在地下,然后開始進化出更好的特性來適應新的、無光的家園。
 
  為了了解墨西哥麗脂鯉失去顏色和視力的遺傳過程,科學家們開展了多項研究,而新發現的印度洞穴魚的類似研究可能為我們提供了“探索這些適應性遺傳基礎的機會,”Ornelas說道。對色素沉著和視覺的深入研究可能會有廣泛的、甚至出乎意料的應用。
 
 
印度發現世界上最大的洞穴魚
墨西哥麗脂鯉,也許還有新發現的印度洞穴魚,可能是“物種形成和進化過程中”的一個例子,Harries說道。
據當地人稱,他們偶爾會在希姆佩洞穴(Chympe cave)看到這種沒有眼睛的魚,洞穴里還棲息著蝙蝠,蝙蝠會產生糞便,為洞穴生物提供食物。而烏姆·拉杜(Um Ladaw)洞穴沒有發現蝙蝠,這里新發現的洞穴魚依靠一種來源未知的食物生存——也許是植被和從地表沖刷下來的碎屑。
攝影:ROBBIE SHONE
 
  許多人認為進化是一個非常緩慢且不可逆轉的過程,Harries說道。但事實并非如此。“對這些洞穴系統的研究表明,一些與眾不同的動物形態可能能夠相對快速地進化,”他補充說。
 
  Harries還指出,這一發現表明洞穴中有獨特的生物,它們需要得到保護。洞穴通常形成于喀斯特和石灰巖地貌中,目前,全球的洞穴正遭受水泥生產、煤礦開采和水污染的威脅,這可能“導致洞穴物種在被記錄下來之前就滅絕”。
 
太多東西等待發現
 
  Shone表示,盡管它們生活在完全黑暗的環境中,但這些魚行動迅速,能夠四處游動,顯然能夠感覺到水潭的界限。它們也很好奇,至少一開始是這樣,而且很餓。
 
  “如果你把一只靴子或一根手指放在水里,它們就會圍過來咬它,”Harries說。
 
  起初,科考小組認為這些魚感覺不到光線。然而,相遇幾次之后,當他們打開人工照明時,這些魚就會逃跑。
 
  成員們四處走動和拍照都需要光源。洞穴攝影確實很棘手,部分原因是你必須自己提供所有的照明,shines補充道。
 
  他說:“我花了很多年才掌握了這項基本技能,現在我仍在學習之中。”
 
  但像這樣的新發現能夠為他繼續前進提供動力,讓他繼續探索大多數人看不到的東西。
 
  “有太多東西需要我們去發現,”他說道。
 
(譯者:陌上花開)
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